The Black Swans of 2016 and Onward

“a rare bird in the lands and very much like a black swan” – the Roman poet Juvenal


We all desire order in the world, in society and our personal lives.  It brings stability and peace of mind to know that there are unbreakable laws that govern us – that a certain cause leads to a certain effect.

For example, knowing that the law of gravity is in place gives me comfort that I won’t go floating into the sky like a bundle of balloons at some unexpected and inconvenient time.  I also deeply respect that law of gravity, knowing that it guarantees my death if I jump off a twenty story building.

Unfortunately, geopolitics and the financial markets don’t seem to be subject to laws as immutable as gravity.  At rare times, a totally unexpected geopolitical or financial event takes place and we are jolted. We fall flat on our face, and society and our lives unravel.

To cope with all the randomness, we are always forecasting and then fine-tuning our expectations as we go.  We try to find the counter-intuitive.  We take measures that will minimize risk under worst-case scenarios.

Nassim Nicholas Taleb, a finance professor and stock market trader, popularized the term “Black Swan” to refer to an event that occurs contrary to what is normally expected, a deviation that is difficult to foresee or predict.  The metaphor of the black swan is derived from the common belief that all swans throughout history have been white, hence it is reasonable to conclude that there are no black swans.  No one expects to see a black swan.

As we step into 2016, analysts are trying their best to foresee the unforeseeable.  The result of these efforts have been Black Swans that are, unfortunately, biased towards the downside.

Here are some of the Black Swans of 2016 and onward:

Britain exiting the European Union by as early as third quarter of 2016. 

A Brexit has analysts arriving at opposing forecasts. Some say that the costs of EU membership, once removed, would lead to a better economy for Britain.  Others assert that an exit would result in weaker trade and foreign investments, resulting in a decline in the country’s GDP.  At present, it is hard to quantify the effects of a Brexit.  But it seems reasonable to expect that the remaining EU nations will not appreciate the British decision to leave them and will likely lead to the UK playing a less significant role in geopolitics and economic policy setting.

United States monetary stimulus losing efficacy in bolstering the economy. 

 Interest rates can only go so low and China can only allow the United States to monetize its debts to a certain extent
before it becomes absolutely unfeasible. Once this point is reached, it is speculated that economic policy makers may possibly revert to fiscal spending as a means of stimulating the United States economy.

The EU getting more involved in the war against terrorism. 

 More than just a reaction to the recent terrorist attacks on European soil, engaging in war, as an outlet for fiscal spending, also serves to stimulate the EU economies, particularly that of Germany’s.  With the US taking a more isolationist foreign policy, EU nations are now left to fend for themselves against the terrorist threat.

A debt market crisis.

As the United States public debt, now standing at $18.8 trillion, looms and keeps growing every day, the threat of a debt market crisis becomes more and more impending.  A sovereign debt default is destined to send stock markets reeling across the globe much worse than they did during the housing crisis in 2008.  The ghastlier question now is: who will bail the market out this time if it’s already the United States government defaulting on its debt?

A financial crash magnified via the shadow banking sector.

The International Monetary Fund (IMF), in its October 2015 Global Financial Stability Report, stated that it is expect
ing a financial crash to come in a matter of time. However, the ramifications of a United States default, for instance, have become especially hard to quantify due to the recent growth in the shadow banking sector.  international monetary fundThe bouts of quantitative easing have flushed the global market with fresh funds.  Regulators have tried to implement more stringent policies to rein in market players awash with cash. In response, however, a lot of that money has been diverted into the shadow banking sector.  International Monetary Fund Managing Director Christine Lagarde cited shadow banking as the greatest threat to the global economy at present.  As shadow banks operate beyond the purview of regulators, the extent of their operations and their impact remains beyond even the IMF’s estimation.



How My Rich Uncle Rose from Poverty

Peter and Bobby came from a family of seven kids.  Their dad was a carpenter while their mom was a seamstress.  Their family resided in one of the slum quarters of the city.  As brothers, they would go together gathering old bottles and newspapers from the dumpsters and sell them to the junk shop so they could have lunch money.

Peter was the shy and quiet type. He would usually stay in his room listening to the radio and reading books.  Bobby was an extrovert who would always be wandering around, making friends.  He would walk up to the street where the big houses were, and hanging out there every day, managed to make some acquaintances among the wealthy folks.

After 30 years, the two brothers’ financial standing are starkly different.

Peter, who didn’t go to college, became a carpenter just like his father.  He still lives in the same house where he grew up. His wife died from leptospirosis, which she contracted when the slum area got flooded.

Bobby, who didn’t finish college, is a marketing Vice President for a manufacturing company.  He lives in a posh house and is married to an airline hostess.

Peter and Bobby are both uncles of mine.  They both touched my life and I love them both.

How can two people who come from the same family, sharing the same upbringing and offered the same opportunities in life end up so differently in terms of their status and finances?

How was Uncle Bobby able to rise from poverty?

Seeing and Seizing Opportunity. After I graduated from High School, I got accepted to the best state university.  However, my Dad was worried about the cost.  He said I should just go to the cheaper colleges.  Uncle Bobby found out about this and was infuriated.  He drove to our house and swore to my Dad that he would be the one to take care of all the costs, just don’t let the opportunity be lost.  He said he knew how hard it is to get accepted to a state university.  How could my Dad just throw away the opportunity without a fight? Uncle Bobby said he was willing to make an investment in me.  And so, I was able to go to the state university.  After my first semester, which Uncle Bobby had paid for, I was able to get a full scholarship and maintained it to the end of my five-year accounting course. The university also refunded the tuition I paid the first semester. And so, I was able to return to Uncle Bobby the money he paid the university.  In effect, he bridge financed my college education.

Building Relationships with Successful People.  Uncle Bobby made friends with some rich kids when he was in grade school. He wasn’t intimidated and he knew how to bluff.  When he was a young man, he would stay at our house and show me his designer clothes and shoes.  “Invest in quality”, he said. grab investment opportunity Even when he was jobless, he still left the house early every day.  I learned that he would hang out with his “rich friends” at The Peninsula hotel.  Even if he didn’t directly get his most successful career breaks from his friends, hanging out with them enabled him to adopt a rich, investor’s mindset.  He always thought of big business projects.  He valued and nurtured his social network at a time when social media and the internet was virtually non-existent.

A Passion for Investing.   I got my first investing lesson from Uncle Bobby when I was seven years old.  While most adults would teach children how to save in a piggy bank, Uncle Bobby was different. He taught me how interest works in tandem with savings.  He was staying at our house for a couple of months that time.  He called me, got an empty shampoo bottle and made a slit on its side.  “This is a piggy bank. You put coins through the hole, see?  When it fills up, we’ll open it and count how much you’ve got.”  He then put a few coins through the hole.

The next day, before he left for work, he called me again and asked me to bring the piggy bank to him.  He shook it a bit and managed to get one coin out.  He said “I’ll borrow one coin from you today.  When I get back from work, I’ll return it to you plus I’ll give you another coin as payment for lending me the first coin.” This he did every day until my piggy bank filled to the brim. I was excited every day, looking forward to another coin, shaking my shampoo bottle, checking how far up the coin level had gotten.  Thus, my uncle introduced me to the concept of interest (actually, usury) and ignited in me a desire for growing money.

Uncle Bobby’s personality enabled him to rise from the poor conditions he was born into.  He had guts, he was confident, he seized opportunities, he wasn’t afraid to take risks and he had a passion for investing.  He was able to think big, beyond the small bubble of his original state in life and so he was able to rise from it.

More reading: